1954 Bentley R ContinentalSOLD

1954 Bentley R-Type Continental Fastback Sports Saloon

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To be OFFERED AT AUCTION at RM’s Monaco event, May 10, 2014. To view this car and others currently consigned to this auction, please visit the RM website at rmauctions.com/.

$725,000 - $1,000,000

178 bhp, 4,566 cc, inlet-over-exhaust six-cylinder engine with twin SU carburettors, four-speed manual transmission, independent wishbone front suspension with coil springs and anti-roll bar, live rear axle with semi-elliptic leaf springs, and servo-assisted hydraulic front and mechanical rear brakes. Wheelbase: 3,048 mm

One of three Franay-bodied R-Type Continentals in this design
Only example delivered in left-hand drive and equipped with a desirable central manual gearshift
A very well-known car; owned by enthusiasts since new
Extensively documented recent mechanical sorting
Rolls-Royce Foundation and RREC Hunt House documentation
The grandest of British tourers, with Gallic flair

The R-Type Continental may have been born in Great Britain, but it was in France where it learned to stretch its legs. Specifically, one looks to the French Indianapolis, the banked oval of L'autodrome de Linas-Montlhery.

It was here, in September 1951, that a Continental prototype ventured. It evolved from the standard R-Type and featured modified carburetion and manifolding for more power, tall gearing and close gearbox ratios, and most importantly, lightened bodywork, with more than 225 kilograms shaved off the standard Bentley. Typical of Bentley in this era, the modifications were performed with a light touch, but they worked. Running with all its heart and soul at Montlhery, the Continental achieved 192 km/h, which is two miles in a minute. It was, as its makers would boast, the fastest production four-seater in the world.

Some 30 kilometres from Montlhery, in the City of Lights along the Seine, renowned coachbuilder Marius Franay took notice. On its own, the Continental would have, as another British manufacturer put it, grace, space, and pace, but with Franay's input, it had outright sex appeal. Only five Continental chassis would be bodied in France, and Marius Franay's touch was found on every one of them.


This R-Type Continental's journey to Paris began with an order placed by French dealer Franco-Brittanic Autos Ltd. for Messrs. Vandendriessche et Fils, a successful family-run textile firm at 170 rue de Guise, St. Quentin.

Scion Edouard Vandendriessche celebrated his company's return to post-war success by motoring appropriately. The new automatic transmission was available, but apparently he would have none of that nonsense, requesting a centre-mounted manual gearshift, the sportiest option available, as well as a radio. The chassis, which was intended for use in France, was specified with left-hand drive. All but 15 Continental Rs were H.J. Muller fastbacks, with this car's coachwork being styled and built by the fine Carrossier Franay in the owner's home country. Chassis BC51LC is the first of five Continental Rs to be bodied by Franay, and of these five, three are fastbacks and two are fixed head coupes. According to notes in the Bentley Continental Sports Saloon Register, BC51LC was shipped to Boulogne and driven to Franay in Paris by a Franco-Brittanic chauffeur sitting on a crate!

The design for this rarely seen variation was based upon H.J. Mulliner's shape for the Continental but with its own sleek touches, such as a front wing line that falls into a delicate crease through the doors and a hint of the curves that had defined Franay's pre-war styling. The rear wings were more upright and sportier, and the rear windows were larger, for glancing at those you've overtaken during fast driving. Only three cars were bodied by Franay to this deliciously muscular design. Of these, chassis number BC51LC is one of only two on the desirable left-hand drive chassis (with the other's whereabouts unknown for nearly 50 years), and it is the singular LHD example produced with a manual gearbox.

Mr Vandendriessche retained his special Bentley for nine years, and a photo, likely taken in his ownership, appears in Martin Bennett's Bentley Continental, Corniche & Azure 19512002. The car was turned back in to Franco Brittanic Automobiles in 1963 and then resold to Farnham Rehfisch, a Parisian high school teacher who kept the car for only three months. The third French owner was a medical doctor in the Parisian suburb of St. Cloud, Pierre Mauranges.

In January 1965, the Bentley was purchased by an early appreciator of this model in the United States, D.J. Smith, with whom it journeyed stateside for the first time. Mr Smith would continue a tradition of long-term ownership of this car, which he owned for a dozen years.

In 1977, the Bentley was sold to Gene Littler, the professional golf star. Mr Littler was well known at the time as a discerning car collector who had a small, well-chosen stable at his home in California and who regularly visited Reno to discuss cars with his friend Bill Harrah. He enjoyed his Continental for five years, after which it was owned by a succession of other West Coast enthusiasts, as well as the respected Illinois collector of performance cars, Bill Jacobs.

The Bentley has resided in its current ownership for several years. Indicative of the care that it has received are the receipts for $85,000 of work performed by well-known specialists Vantage Motorworks, who performed a complete mechanical restoration. The engine, transmission, and clutch were completely rebuilt, and the engine bay and chassis were fully detailed. After which, the car was shown at the 2012 Amelia Island Concours d'Elegance. With reliability and power in mind, the engine has been upgraded with a larger cylinder head, correct for a late S1, as well as with a dual two-inch SU carburettor setup; the original components shall also accompany the car.

Also accompanying the car are correct books, jack, and tools, the rare and valuable Continental Overseas Touring Spares Kit, and recent service records. Documenting the car are copies of files from the Rolls-Royce Enthusiasts' Club (Hunt House) and the Rolls-Royce Foundation, a report on the car's history by noted Bentley historian Diane Brandon, and copies of the original French registrations, as accumulated for RM Auctions by Franco Brittanic record-keeper Marc Rabineau. Few Bentley R-Type Continentals have been as exhaustively researched as this lovely Franay.

This unique Continental is well sorted, beautifully presented, and superbly tailored, as only Bentley's engineers and Marius Franay's hands could craft it. It is the essence of tasteful, stylish speed.

Moteur six-cylindres en ligne, 4 566 cm3, 178 ch, soupapes d'admission en tête et d'echappement laterales, boîte manuelle quatre rapports, suspension avant independante avec triangles, ressorts helicoïdaux et barre antiroulis, essieu arrière rigide avec ressorts semi-elliptiques, freins assistes hydrauliques à l'avant et mecaniques à l'arrière. Empattement: 3 048 mm.

Une des trois Type R Continental carrossees par Franay sous cette forme
Seul exemplaire à conduite à gauche et equipe d'un desirable levier de vitesses manuel central
Voiture bien connue, entre les mains de passionnes depuis l'origine
Remise en etat mecanique recente largement documentee
Documentation de la Rolls-Royce Foundation et de la RREC Hunt House
La plus prestigieuse des grandes routières britanniques, avec le « flair » français

La Bentley Type R Continental est certes nee en Angleterre, mais c'est en France qu'elle a appris à atteindre des performances elevees. En particulier sur « l'Indianapolis français », le fameux ovale de l'Autodrome de Linas-Montlhery.

C'est là, en septembre 1951, que s'est rendu un prototype de Continental. Derive de la Type R, il comportait une carburation et des collecteurs differents, un rapport de pont plus long et des rapports de boîte rapproches. Et surtout, la carrosserie etait allegee, avec 225 kg de moins que la version standard. Typique de Bentley à cette epoque, les modifications etaient effectuees par petites touches, mais elles se sont montrees efficaces. Sur le circuit de Montlhery, la Continental atteignait 192 km/h, soit plus de trois km couverts en une minute. C'etait, comme le soulignerait ensuite le constructeur, la quatre-places la plus rapide du monde.

A quelque 30 km de Montlhery, dans la Ville Lumière, le long de la Seine, le fameux carrossier Marius Franay ne restait pas indifferent à ces performances. La Bentley Continental, comme l'a indique un autre constructeur britannique, avait pour elle grace, space, and pace [l'elegance, l'espace interieur et les performances] mais, avec la collaboration de Franay, elle presentait en plus une irresistible seduction. Seuls cinq châssis Continental ont ete produits en France, et la signature de Marius Franay etait decelable sur chacune de ces voitures.


Le voyage de cette Type R Continental jusqu'à Paris a commence avec une commande passee par l'importateur français Franco-Brittanic Autos, pour MM. Vandendriessche et Fils, une famille dirigeant une entreprise textile au 170 rue de Guise, à St.-Quentin.

Édouard Vandendriessche celebrait le redemarrage reussi de son entreprise après la guerre en choisissant une automobile qui lui plaise. La nouvelle transmission automatique etait disponible, mais il negligeait cet equipement et optait au contraire pour une boîte manuelle commandee par un levier central au plancher, l'option la plus sportive, ainsi que pour un autoradio. Le châssis, prevu pour la France, etait specifie avec conduite à gauche. Toutes les Continental R, sauf 15 exemplaires, etaient des versions fastback H.J. Mulliner, mais la presente voiture a reçu une carrosserie dessinee et fabriquee par Franay, dans le pays du proprietaire. Cette automobile, châssis BC51LC, est la première de cinq Continental R realisees par Franay, dont trois fastback et deux coupes trois volumes. D'après les notes du Bentley Continental Sports Saloon Register, BC51LC etait expediee à Boulogne et conduite jusqu'aux ateliers Franay, à Paris, par un chauffeur de la Franco-Brittanic assis sur une caisse !

La forme de cette variante peu connue s'appuyait sur celle de H.J. Mulliner pour la Continental. Elle y ajoutait ses propres touches elegantes, comme une ligne d'aile avant qui vient mourir dans la porte en un pli delicat, et une esquisse des courbes qui ont caracterise le style de Franay, avant-guerre. Les ailes arrière etaient plus verticales et plus sportives et les vitres arrière etaient de plus grande taille, pour observer les voitures que vous depassiez en conduite rapide. Seulement trois Continental R ont ete carrossees par Franay avec cette forme elegamment musclee. Parmi elles, le châssis BC51LC est un des deux equipes d'une conduite à gauche (l'autre ayant disparu depuis 50 ans), et c'est le seul exemplaire qui est en plus equipe d'une transmission manuelle.

M. Vandendriessche a conserve sa Bentley speciale pendant neuf ans et une photo, probablement prise à son epoque, apparaît dans l'ouvrage Bentley Continental, Corniche & Azure 19512002, de Martin Bennett. La voiture est ensuite retournee à la Franco-Brittanic Autos en 1963, avant d'être vendue à Farnham Rehfisch, un professeur de grande ecole parisienne qui ne l'a gardee que trois mois. Le troisième proprietaire français etait un medecin de St. Cloud, Pierre Mauranges.

En janvier 1965, la Bentley a ete achetee par un admirateur de ce modèle aux États-Unis, D.J. Smith, qui l'a fait venir dans son pays. M. Smith allait poursuivre la tradition que connaissait cette voiture et la gardait lui aussi pour une longue duree, ne s'en separant qu'au bout de 12 ans.

En 1977, elle etait vendue à Gene Littler, la star de golf professionnel. M. Littler etait connu à l'epoque comme un amateur avise qui possedait une petite collection bien choisie dans sa demeure californienne, et qui se rendait regulièrement à Reno, pour discuter voitures avec son ami Bill Harrah. Il profitait de sa Continental pendant cinq ans, avant qu'elle ne passe entre les mains de plusieurs passionnes de la Côte Ouest, ainsi que du collectionneur bien connu de voitures sportives Bill Jacobs, dans l'Illinois.

La Bentley est restee chez son proprietaire actuel pendant plusieurs annees. Le soin apporte à son entretien est atteste par les factures totalisant 85 000 $, pour des travaux realises par les specialistes bien connus Vantage Motorworks, qui ont effectue une remise en etat mecanique complète. Le moteur, la transmission et l'embrayage ont ete complètement refaits, le compartiment moteur et le châssis recevant des soins attentifs. A la suite de ces travaux, la voiture etait presentee en 2012 au Concours d'Elegance d'Amelia Island. Avec le souci de la puissance et de la fiabilite, le moteur a ete ameliore avec une culasse plus grosse, correcte pour une S1, ainsi qu'avec une alimentation par deux carburateurs SU de deux pouces ; les pièces d'origine sont livrees avec la voiture.

Cette voiture est accompagnee d'autres elements notables comme ses manuels, cric et outils corrects, le rare et precieux Continental Overseas Touring Spares Kit, et un historique de l'entretien recent. Elle comporte aussi des copies des dossiers du Rolls-Royce Enthusiasts' Club (Hunt House) et de la Rolls-Royce Foundation, un rapport sur l'histoire de la voiture par l'historienne Bentley Diane Brandon et des copies des documents d'immatriculation français d'origine, recuperes pour RM Auctions par Marc Rabineau, de la Franco-Brittanic. Rares sont les Bentley Type R Continental ayant beneficie de recherches aussi exhaustives que cette superbe version Franay.

Cette Continental unique se presente magnifiquement dans sa robe superbe, comme seuls les ingenieurs de Bentley et les mains des artisans de Marius Franay pouvaient la mettre en forme. Elle represente l'essence même de la vitesse, tout en elegance.

Reference Number 269634

as of 5/12/2014

Car 1954 Bentley R Continental
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